上周,至少有三家主要公司申请区块链相关专利的消息传出:美国银行寻求合法保护其基于区块链的系统,允许对数据进行外部验证;英国巴克莱银行( Barclays )提交了两项与数字货币转让、区块链数据存储相关的专利申请;而支付公司万事达卡( Mastercard )的申请则提到了一种基于公共区块链,用于连接区块链和法定账户之间的资产的方法。

区块链技术是 2018 年最受关注的话题之一,随着区块链相关专利的数量稳步增长 、各大巨头公司纷纷入场,区块链相关专利或将成为新的战场。

区块链相关专利申请骤增

与任何其他专利一样,区块链专利是由官方机构(主权国家或政府间组织)发布的一组专有权,发明人或受让人以交换方式向公众披露其发明。例如,在美国,专利由美国专利商标局( USPTO )授予。虽然没有“国际专利”,但根据 152 个国家签署的“专利合作条约”( PCT ),通过在 PCT 下提交一份国际专利申请,申请人可以同时在许多国家获得对其发明的保护。

正如彭博社所说,商业智能区块链专利“对于希望重塑金融服务行业或产生有利可图的加密货币相关业务的公司来说是必不可少的因素。”基本上,专利帮助公司吸引投资,保护产权并从其他公司获得垄断利润。

根据 USPTO 数据库,第一次提到区块链和加密货币相关的专利出现在 2012 年左右。在 2012-2015 期间,仅在美国,各机构就已经积累了至少83项包含“加密货币”和“区块链”等字样的专利申请。

随着比特币成为市场上最受欢迎的流行词,这个数字也在不断上升。根据英国“ 金融时报”( FT ),2017 年,美国提交了97项区块链专利,超出往年所有数据总和。彭博法律数据 表明美国专利局在2011 年 1 月至 2018 年 4 月期间共收到约 700 份区块链相关申请。值得注意的是,专利局需要大约 18 个月的时间才能发出收到的申请。

区块链已经是很多公司 当下讨论最多的技术,2018 年在区块链专利申请方面可能会更有成效。据报道,明年区块链相关的专利申请总数“预计将在 1245 左右。”

然而,美国并不是该领域的领跑者。2017 年,中国提交了 225 项区块链专利(是当年 406 个区块链相关专利申请的一半),其数量远远超过世界其他地区 .

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巨头公司纷纷入场,区块链专利申请会成为下一个战场吗?

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数据显示,大多数国际区块链专利申请由 EITC (nChain) 、美国银行、阿里巴巴、Coinplug 和 IBM  包揽。

巨头公司纷纷入场,区块链专利申请会成为下一个战场吗?

或许在普通读者中,最不受欢迎的是 EITC 的首席科学家克雷格?赖特( Craig Wright ),他曾自称是比特币创造者中本聪,在业内颇有争议。有人认为赖特在没有实际使用专利的情况下收集专利,而是要求那些在其工作中可能需要类似技术的公司支付大笔款项。正如美国商会数据商会区块链知识产权委员会联合主席 Marc Kaufman 所说,“他的策略和活动都具有成为专利主张实体的标志,我不知道他的公司有任何产品。”

事实上,区块链专利已成为巨头们的新目标。2017 年 12 月,一位在硅谷因为挑战技术专利而受到鄙视,并将他在 20 世纪 90 年代购买的 100 万美元技术专利组合转变为 1.5 亿美元的企业家 Erich Spangenberg 创建了一家名为 IPwe 的公司,公司由20名全职员工和顾问组成。它的目标是“应用区块链,人工智能和预测分析来改善专利”。

波士顿大学法学院技术与政策研究计划的经济学家兼执行董事 James Bessen 认为“ Spangenberg 做得很好…你想进入像区块链这样的新领域,因为不会有很多专利,原来的东西是开源的。”

Bessen认为,专利巨头们在其第一次繁荣时期被证明是对软件业的一种合法威胁,当时大量的“垃圾专利”被用于各种各样的数字支付方式。他们引发了针对采用了任何形式的电子商务交易的众多企业的诉讼,法院将站在专利拥有者的一边。

美国银行作为另一位顶级专利申请者,似乎也是优先考虑使用注册技术而不是实际应用。2016 年,美国银行首席运营和技术官员 Catherine Bessant  表示,拥有与区块链相关的专利“在我们还不知道商业应用可能是什么之前,就保留我们的位置……非常重要。”

值得注意的是,美国银行对加密货币似乎是持非乐观态度的。5 月,该银行称比特币“令人不安”,并上调了禁止客户购买加密货币的决定。

专利申请的过程复杂,结果不明朗

截至 2017 年底,专利办公室已授予比特币相关专利 265 项,区块链相关专利 53 项,最早的区块链专利于2015 年 4 月被认领。

获得专利是一个耗时的过程。专利局“在提交申请后 18 个月内发布申请,可能需要数年才能审查申请以决定是否授予专利保护。”  彭博引用了类似的时间框架,并提供了美国银行申请将密码转换系统应用于将一种虚拟货币转换为另一种虚拟货币的专利示例:它于 2014 年提交、2015 年发布、2017 年最终授予。然而,区块链专利正在被认可,至少在某种程度上是如此——例如,据报道,美国银行目前至少拥有两项专利。

然而,区块链专利申请的结果往往并不明朗。虽然没有关于被拒绝申请的确切数量的信息,但值得注意的是,2014 年,美国最高法院裁定,处理抽象和非创造性想法的软件应用不能在现行法律下获得专利,这主要是由于上述专利巨头导致的惨败。从那时起,软件公司通过资格测试变得复杂得多。

此外,据报道,可以防止潜在的专利战、曾经对区块链理念至关重要的开源模式在该行业中变得不那么突出:2017 年由德勤和 GitHub 开展的开源区块链工作的合作研究表明大多数此类实验都失败了。根据他们的报告,2016 年有超过 26000 个开源区块链项目在 GitHub 上启动,但这些项目中只有 8%在 2017 年仍然活跃。开源区块链项目R3财团的另一个退步是摩根大通( J.P. Morgan )和高盛( Goldman Sachs )等大公司去年的退出。

当然,并非所有都如此。 IBM 一项由 Linux 基金会监督的开源区块链框架 Hyperledger 平台被用于从跨境支付到稳定账户的许多区块链计划。

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